Ospa wietrzna to od lat jedna z najbardziej popularnych chorób wieku dziecięcego, którą zakaża się blisko dziewięćdziesiąt procent maluchów przed ukończeniem dziewiątego roku życia. Proces zarażenia się ospą jest dość prosty, gdyż do zakażenia się wirusem ospy dochodzi drogą kropelkową. Ospa wietrzna u dzieci ma na ogół łagodny przebieg, nieco gorzej natomiast chorobę znoszą osoby dorosłe.

Przebieg ospy wietrznej jest związany z trzema głównymi okresami. Pierwszy z nich to czas inkubacji choroby, czyli okres wylęgania się ospy. Ten czas jest liczony od momentu zarażenia się wirusem, aż do pojawienia się pierwszych objawów. Zazwyczaj okres ten wynosi od około dwóch do maksymalnie trzech tygodni (może być on dłuższy w związku z zaburzeniami odporności).

Drugim okresem związanym z przebiegiem ospy jest tak zwany okres prodromalny. W tym czasie mogą pojawić się pierwsze objawy zarażenia się ospą, a więc gorączka i ogólne złe samopoczucie. Trudno wówczas jeszcze jednoznacznie stwierdzić, czy doszło do wniknięcia wirusa ospy do krwiobiegu osoby chorej czy też może rozwija się inna infekcja. Objawy tego okresu zazwyczaj występują tuż przed pojawieniem się wysypki na skórze.

Trzeci okres przebiegu ospy wietrznej jest związany z wystąpieniem skupisk czerwonych grudek na skórze, które w przeciągu następnych dwudziestu czterech godzin przekształcają się w pęcherze i strupy. Wysypka w przebiegu ospy na początku pojawia się w okolicach głowy i szyi, później na tułowiu oraz kończynach. Zmiany te powodują silne uczucie swędzenia. Ponadto wysypka może wystąpić także na błonach śluzowych (jamy ustnej i narządów płciowych).

Początkowo widoczne są jedynie czerwone plamki, które następnie przybierają postać grudek z pęcherzykami. W czasie trwania ospy dziecko może być marudne, może odczuwać bóle mięśniowe oraz bóle głowy. Charakterystycznym objawem jest także brak apetytu, stan podgorączkowy (lub gorączka). Zwykle zmiany skórne utrzymują się przez kilka dni, ostatecznie natomiast ustępują w ciągu piętnastu-dwudziestu dni.

Przebieg ospy wietrznej u dzieci jest łagodny. W czasie choroby może jednak utrzymywać się temperatura, ogólne zmęczenie oraz silny świąd w okolicach, w których pojawiła się czerwona wysypka. Przebycie ospy wietrznej gwarantuje jednak nabycie odporności na całe życie (niekiedy może nastąpić nawrót wirusa – tak dzieje się w przypadku upośledzenia układu odpornościowego – wówczas rozwija się półpasiec).

Czas trwania typowej ospy wietrznej to siedem dni. Przez ten okres chory powinien pozostawać odizolowany od osób zdrowych, aż do momentu całkowitego odpadnięcia strupków.